DATES FORMAT and the ISO 8601 standard

LE FORMAT DES DATES et la norme ISO 8601

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Why a standard ?   

Take a date, in the begining of the year 2001, for example February 3. According to you are living in UK, USA or Japan, this date may be writen 03/02/01 ,02/03/01 or 01/02/03.

According to the country where these dates will be read later, they may be interpreted as 3 Feb 2001 ,  Mar 2, 2001 , 2003 Feb 1 , 2 Mar,2001 , Feb 3, 2001 , 2002 Mar 1 , 1 Feb, 2003 , Jan 2, 2003  or  2001 Feb 3. Only three of these nine interpretetions are correct.

If we expand this date to 4 figures for the year, as in 03/02/2001 , 02/03/2001   or  2001/02/03, several interpretations are yet possible: 03/02/2001 may be read as 3 Feb 2001  orMar 2, 2001  and  02/03/2001  may be read as 2 Mar, 2001   or  Feb 3, 2001. Only two of these four interpretations are correct.

Is this confusion really needed ? Such a state of affairs calls for a standardisation.

A proposal

Ian Galpin, G1SMD has proposed a simple solution to this problem. It consists in the use of four figures for the year with a format year-month-day. As an example, today we are:
2001-11-02 in extended format style intended for human reading
or 20011102 in basic format intended for data storage and data interchange.

This format is defined in the ISO 8601 international standard and most of the countries have signed in view of his adoption. The ISO format avoid the ambiguity about the UK and US formats. The tradition in the past has been to use the dd/mm/yy form in Britain and the mm/dd/yy form in America. ISO 8601 makes data and software internationally portable, without any possibility of misinterpretation.

Many software applications used in astronomy use this format for its simplicity and no-ambiguity. Astronomers commonly exchange data around the world and have used what is now the ISO format for centuries. Amateur radio operators are directly concerned and could well learn their lesson.

Using ISO format in the internal structure of software insure usually a more compact code and then a faster execution. The left-right precedence in the "year-month-day hour:minute:second" format makes programming easier and some algorithms related to dates become trivial by using this style. Using ISO format, with four figures for the year, would have helped our software to flow smoothly from 1999-12-31 to 2000-01-01. Software using only two figures for the year may have produced erroneous results.

The fact of having the same date format everywhere in the world allows to provide only one software version for all the markets. Multiple "Date format" options in the menus become needless and the software is more compact and easy to write.

Using a standardized "date time" format makes easier to read documents with date and time and the possibility of errors is diminished. So begin to use the aaaa-mm-jj format no later than now. Use it in packet messages, in software, data time stamps, QSL cards, satellite predictions, log book, etc...

Some may prefer to write 2001-Nov-31. That seams equally clear and althought this format is not covered by the standard, it keeps at least the order year-month-day as defined in ISO 8601. The spirit of the standard is respected. In any case use the "/" separator, this has a different meaning within the standard.

Note: I translated and adapted first the article from QST. Then, months later, when I anglicized my page I had no longer at hand my QST magazine and I had to translate it again in reverse from french. So forgive me if my text may appear not as clear as the original !

Pourquoi une norme ?   

Prenez une date, dans le début de l'an 2001, par exemple le 3 Février. Selon que vous vivez en Angleterre, en Amérique ou au Japon, cette date peut être écrite 03/02/01,  02/03/01  ou  01/02/03.

Selon le pays où ces dates seront lues par la suite, elles pourront être interprétées comme  3 Février 2001 ,  Mars 2 ,2001 ,  2003 Février 1 ,  2 Mars,2001 ,  Février 3, 2001 ,  2002 Mars 1 ,  1 Février,2003 ,  Janvier 2, 2003   ou  2001 Février 3. Seulement trois de ces neuf interprétations sont correctes.

Si nous expansons cette date à quatre chiffres pour l'année, comme dans 03/02/2001 , 02/03/2001   ou  2001/02/03, plusieurs interprétations sont encore possibles: 03/02/2001 peut être lu comme 3 Février 2001  ou  Mars 2, 2001  et  02/03/2001  peut être lu comme 2 Mars, 2001  ou  Février 3, 2001. Seulement deux de ces quatre interprétations sont correctes.

Avons-nous réellement besoin de cette confusion ? Incontestablement une telle situation appelle une normalisation.

Une proposition

Ian Galpin, G1SMD a proposé une solution simple à ce problème. Elle consiste à utiliser quatre chiffres pour l'année, avec un format an-mois-jour. Par exemple, aujourd'hui nous sommes le:
2001-11-02 en format étendu, humainement lisible
ou 20011102 en format de base, pour le stockage et l'échange de données.

Ce format est défini dans la norme internationale ISO 8601 et la plupart des pays ont signé en vue de l'adoption de cette norme. Le format ISO évite l'ambiguité du format américano-britanique. La tradition a été dans le passé d'utiliser dd/mm/yy au Royaume Uni et mm/dd/yy aux USA. ISO 8601 rend les données et les programmes portables sur le plan international, sans possibilité de mésinterprétation.

Beaucoup de programmes utilisés en astronomie utilisent ce format à cause de sa simplicité et sa non ambiguité. Les astronomes, régulièrement, échangent des données à travers le monde et ont utilisé ce qui est maintenant le format ISO pendant plusieurs siècles. Les opérateurs Radioamateurs sont directement concernés et pourraient en tirer la leçon.

L'utilisation du format ISO dans la structure interne des programmes informatiques assure usuellement un code plus compact et par suite une exécution plus rapide. La préséance gauche-droite dans le format "an-mois-jour heure:minute:seconde" rend la programmation plus facile et certains algorithmes relatifs aux dates deviennent triviaux avec l'usage de ce style. L'utilisation du format ISO avec quatre chiffres pour l'année était de nature à assurer à nos logiciels une transition correcte de 1999-12-31 à 2000-01-01. Les programmes utilisant seulement deux chiffres pour l'année ont pu produire des résultats erronés.

Le fait d'avoir un format de date unique partout dans le monde fait qu'une même version de programme conviendra pour tous les marchés. Ceci élimine la nécessité d'avoir une foison d'options "Date format" dans les menus et rend les programmes plus compacts et plus faciles à écrire.

L'utilisation d'un format standard pour la date et l'heure rend la consulation de documents avec date et heure plus facile et réduit la possibilité d'erreurs. Ainsi, commencez à utiliser le format aaaa-mm-jj dès maintenant. Utilisez-le dans les messages packet, les programmes, le datage des données, les cartes QSL, les prévisions satellites, les carnets de trafic, etc...

Certains peuvent préférer écrire 1999-Nov-25. Ceci est également clair et bien que cette forme ne soit pas couverte par la norme, elle retient au moins l'ordre an-mois-jour défini dans ISO 8601. L'esprit de la norme est respecté. En aucun cas n'utilisez le séparateur "/", celui-ci a une autre signification dans la norme.


QST Aug 1998, article by Stan Horzepa, WA1LOU

The original document from Ian Galpin, G1SMD can be found at


QST Août 1998, article par Stan Horzepa, WA1LOU

Le document original de Ian Galpin, G1SMD se trouve à


L'heure c'est l'heure ! Oui mais laquelle ?
Il y a plusieurs heures : l'heure du berger, l'heure d'été, l'heure des braves, la dernière heure...
L'heure serait-elle un leurre ?
Multiples questions... une seule réponse : ISO 8601
-- Robert L.E. Billon, Nov. 2000


File: dates_fmt.html - Robert L.E. Billon, 2000-11-01 - Last update: 2010-11-02